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L’avance de quatre victoires de Ricky Yiu le rend optimiste sur le fait que celui-ci ne s’échappera pas

Ricky Yiu est au bord de la réalisation la plus extraordinaire de sa carrière de 48 ans avec le Hong Kong Jockey Club; un exploit encore plus grand que sa préparation d’un triple champion du monde sprinter. Yiu est à moins de neuf courses d’avoir «entraîneur de champion» ajouté à son nom pour toujours.

Rewind 11 mois et peu l’auraient cru possible, peu importe probablement. Yiu est un entraîneur astucieux, célèbre pour sa gestion du grand Royaume sacré en particulier, et un conditionneur respecté avec un œil remarqué pour une bonne jeune perspective. Mais le sien n’a jamais été plus qu’une écurie de milieu de gamme, manquant autant de puissance de feu globale et de profondeur de qualité d’un John Size, John Moore, Tony Cruz ou Caspar Fownes.

Yiu, 63 ans, compte 817 victoires en carrière en tant qu’entraîneur, avec une moyenne de 32 victoires par saison; avant ce terme, son meilleur score était de 49 lors de la campagne 2010/11, et son pire de 10 en 2005/06. Il a eu quatre classements parmi les cinq premiers en 25 ans avec une licence, son record précédent étant troisième en 1999, et la dernière saison, il s’est classé 15e du tableau.

Mais, dans cette saison qui a tellement chevauché le choc, la surprise et la tourmente, Yiu est sur le point de réussir ce qui s’inscrirait comme l’un des plus grands hausseurs de sourcils de l’histoire récente des courses de Hong Kong.

« Non! » dit-il, lorsqu’on lui a demandé s’il avait une idée en septembre dernier qu’il pourrait être dans cette position. «Je savais que j’aurais une très bonne saison parce que j’avais des jeunes et des chevaux qui avaient chuté au bon classement, et j’avais des chevaux qui n’avaient pas de problèmes, alors j’ai pensé que je serais capable de les garder. aller et ils courraient bien.

«Ce à quoi je ne pouvais pas m’attendre, c’est que je serais dans les trois premiers à ce stade.

Bonne chance, Friend prend le dernier à Sha Tin dimanche.

Pas seulement dans les trois premiers, mais en fait en tête; et de quatre victoires, rien de moins, grâce à un triplé de Sha Tin dimanche 12 juillet, qui a repoussé un assaut de Tony Cruz. Yiu se rend à Happy Valley mercredi soir avec 67 victoires au tableau contre les 63 de Cruz et Francis Lui.

Incroyablement, Yiu a été en tête pendant la majorité de la saison. Au début, c’était une agréable nouveauté; à la fin de l’année, le débat grondait sur ses chances de le mener à bien; l’homme lui-même avait l’espoir, puis la foi, et maintenant il ose presque flirter avec confiance.

«Je commence à voir un peu de jour maintenant – je pense que je peux être un peu plus optimiste», a-t-il déclaré lors de son week-end à trois.

Le titre n’est pas encore le sien, le dernier match verra ses rivaux libérer tout ce qu’il leur reste. Mais Cruz aura besoin de chacun de ses quatre coureurs pour gagner, et Yiu pour dessiner un blanc; Lui, avec sept coureurs dans la nuit et un meilleur compte à rebours pour la deuxième place, aurait également besoin d’au moins un chronomètre, ce qu’il n’a réalisé que deux fois auparavant. Si l’un des quatre participants de Yiu remporte une victoire, il est probable qu’il devienne la septième personne à remporter le titre ce siècle.

Une saison pas comme les autres

Mighty Giant has been a rising star for Yiu this season.
Mighty Giant a été une étoile montante pour Yiu cette saison

Un certain nombre de facteurs se sont conjugués cette saison pour offrir à Yiu son improbable tir à la couronne. La saison 2018/19 de 78 victoires de John Size, pour remporter un quatrième championnat à la ceinture, a laissé le champion à 11 reprises vulnérable, avec des chevaux trop hauts dans le handicap, et quand son jeune stock n’a pas réussi, c’était son le hasard est parti; John Moore a eu des problèmes similaires après avoir chassé Size et affiché son record personnel au dernier trimestre de 75 victoires, et sa retraite imminente signifiait que les propriétaires ne faisaient pas la queue pour envoyer des chevaux à sa manière; Cruz et Fownes n’avaient pas de stock vintage, et le meilleur habituel du reste, Danny Shum et Frankie Lor, n’a jamais frappé leurs sangles.

Yiu et l’autre paquet imprévu, Lui, un prétendant encore plus surprenant en fait, se sont retrouvés en lice et ils ont tout jeté dans le défi. Tous deux avaient des écuries avec suffisamment de galopeurs de bas niveau prêts à monter; chacun avait un assistant brillant et ambitieux, avec Pierre Ng dans le camp de Lui et Eric Yiu dans celui de son père; et, en faveur de Yiu, il a eu accès, pour la première fois, aux installations du Hong Kong Jockey Club à Conghua – Lui ne l’a pas fait.

Yiu a sellé 17 gagnants ce trimestre directement d’un séjour à Conghua.

« J’aime vraiment l’endroit, j’aime l’idée dans son ensemble et cette saison l’a prouvé », a déclaré Yiu à propos du complexe de la province du Guangdong. «Beaucoup de mes vainqueurs ont couru hors de Conghua et mon équipe a fait du très bon travail.»

Et il remercie également son fils Eric, qui a étudié en Angleterre et travaillé en Australie avec les formateurs David Hayes, Peter Moody et Pat Carey. Il pense que son fils fait partie de l’avenir radieux de Hong Kong.

«La dynamique est bonne – dynamique est un bon mot pour le décrire – il a injecté de nouvelles idées concernant le management et les différentes méthodes de formation, il a donc été d’une grande aide. Il est très concentré sur son travail. Finalement, dans quelques années, il obtiendra une licence pour s’entraîner et il sera compétitif », a-t-il déclaré.

Le long de la route

Ricky Yiu (front row, centre) was in the first intake at the apprentice jockeys’ school.
Ricky Yiu (premier rang, au centre) était dans la première promotion à l’école des apprentis jockeys.

Yiu remonte à la première promotion de jeunes hommes qui sont entrés à l’école des apprentis du Hong Kong Jockey Club en 1972, aux côtés de Cruz. Ils ont appris sous la surveillance d’un militaire du Yorkshire, le major Anthony Grimshaw, pendant 18 mois à Beas River, dont les six derniers impliquaient une formation de jockey.

Mais alors que son camarade de classe Cruz a ébloui en tant que cavalier et s’est hissé au rang mondial du groupe 1, Yiu était une non-entité relative, remportant 11 victoires entre 1974 et 1980; son meilleur retour a été de quatre victoires en 49 courses lors de la saison 1978/79.

«J’étais le pire», admet-il. «Je n’ai pas fait beaucoup de manèges la première saison de mon apprentissage. Certains des garçons avaient déjà un gagnant et je n’avais pas fait de course.  »

Il a été apprenti chez Jack Goswell, un vieil anglais de la vieille école.

«Je n’étais pas autorisé à porter un bâton au début; quand il pensait que mon contrôle était assez bon, j’étais autorisé à porter le bâton, mais je ne pouvais pas frapper le cheval », se souvient-il.

«À cette époque, beaucoup de garçons avaient les cheveux longs – je n’avais jamais les cheveux longs, je n’étais pas autorisé à avoir les cheveux longs. Il vous dirait que je vais vous conduire samedi, sortir et vous faire couper les cheveux! »

Il se souvient bien de ces jours à Happy Valley, vivant dans un débarras derrière l’horloge de la tribune; 20 garçons – «c’était un peu dur»; et le déménagement dans une plus grande salle de stockage «derrière le bureau de l’écurie sur Shan Kwong Road».

Son premier vainqueur est venu lors de la saison 1975/76, pour George Sofronoff, sur Ababa, 9 ans.

Yiu a passé des étés en Angleterre avec Gordon Smyth, qui a envoyé Charlottown de ses écuries de Lewes pour gagner le Derby de 1966 à Epsom. Lorsque Smyth a déménagé à Hong Kong, Yiu a quitté le jockey et est devenu son pilote de travail, devenant entraîneur adjoint.

«J’ai été coureur de travail pendant cinq ans, puis le Club m’a donné une licence d’assistant pour encore 10 ans. Après huit ans, Gordon Smyth a pris sa retraite et les deux dernières années, j’ai été l’assistant d’Eddie Lo. Nous étions dans la même classe d’apprentis.

«J’ai obtenu ma licence d’entraînement en 1995, donc cela m’a pris 15 ans, mais même quand j’étais jockey, je me suis dit:« Je veux être entraîneur un jour ». C’était mon objectif principal et j’ai travaillé dur pour y arriver.

Salut sacré

Sacred Kingdom is a Hong Kong great.
Sacred Kingdom est un grand Hong Kong.

L’ancien camarade de classe de Yiu, Cruz, présenterait sans aucun doute le grand Silent Witness comme le plus grand sprinter à avoir flambé le gazon de Hong Kong, mais Yiu est d’avis que Sacred Kingdom mérite d’être mentionné à l’envers du seul cheval à avoir érigé une statue à Sha Tin.

«C’était un cheval incroyable. Il est le seul, à ce jour, dont je me réveillais tous les matins et me sentais totalement excité. Il est le seul! » Yiu a dit une fois.

«Silent Witness a remporté 18 courses, mon cheval en a gagné 17, et je pense que Sacred Kingdom aurait dû faire mieux, il aurait dû gagner plus de courses. Silent Witness avait toujours le même jockey, mais pas mon gars, il avait plusieurs coureurs et je pense que parfois cela a fait une différence.

La baie exceptionnelle a remporté une foule de grandes courses pour Yiu, dont le G1 Hong Kong Sprint à deux reprises et le SIN G1 KrisFlyer International Sprint à Singapour; et trois fois il a dominé le classement mondial pour la division sprint. Il est également l’un des rares à avoir plongé en dessous de 55 secondes sur la ligne droite de 1000 m à Sha Tin, son meilleur étant de 54,7 secondes.

L’élevé australien est également arrivé au bon moment, débutant la saison après le pire de tous les temps pour Yiu, ce qui lui a donné sa seule «frappe» pour ne pas avoir satisfait aux critères de victoire de base. Sacred Kingdom a remporté cinq victoires avant de terminer quatrième lors de sa dernière sortie ce trimestre, dans le groupe 3.

«Les cinq premières courses, on voit rarement un cheval faire comme lui – c’était juste un jeu pour lui. C’était facile, pas de compétition, il a tout fait avec ses capacités naturelles. Après ça, c’était un peu plus compétitif et il s’est montré un peu. Il a juste joué avec eux quand il gagnait », dit-il.

«C’était un naturel. Vous n’avez pas eu besoin de le former autant. C’était un vrai athlète, un cheval unique à entraîner.

Yiu lui-même a acheté le hongre qui gagnerait 17 courses et 45,8 millions de dollars HK.

« C’était un coup de foudre. C’était un cheval très fort, très athlétique », dit-il.

«Je suis allé à la vente de Pâques Inglis et c’était trop fort pour moi alors je suis allé à Melbourne et le plan était d’y rester trois jours et deux nuits – le premier matin, je l’ai eu, alors j’ai changé de vol et je suis revenu à Hong Kong.

«Je l’ai regardé la veille de la vente, puis le matin de la vente, je leur ai demandé de le faire sortir pour un second regard. Et je savais juste que je devais l’avoir. Il était par Encosta De Lago et à l’époque où le père était en demande, il a réussi – il coûtait 200 000, ce qui était assez cher pour moi à l’époque.

Sacred Kingdom n’est pas la seule étoile à être passée entre ses mains. Il a formé Electronic Unicorn mais l’a perdu contre Size, qui a produit le miler pour être un champion; Bullish Luck était un autre qui est passé, à Cruz, et s’est avéré une star de G1; il a entraîné Fairy King Prawn pour gagner de grandes courses, y compris le Hong Kong Sprint, mais a perdu le cheval contre Ivan Allan.

Mais d’autres en dehors de Sacred Kingdom n’ont pas échappé: Yiu a trois victoires majeures sur la scène d’outre-mer éclairant son record; il a envoyé Ultra Fantasy au Japon et a remporté le G1 Sprinters Stakes en 2010; et à Dubaï, Dynamic Blitz a remporté le sprint Al Shindagha et son speedster, Amber Sky, un autre de ses achats astucieux, a remporté une victoire célèbre dans le sprint G1 Al Quoz.

Vendredi dernier, Yiu a mis la main sur une pièce d’argenterie lorsque lui et son personnel assidu ont reçu le prix de l’entretien ménager stable du Hong Kong Jockey Club. C’était bien et tout, mais ce ne serait pas une consolation s’il perdait le gros à la fin.